El sabor del chocolate se genera durante el procesamiento de los granos de cacao


¿Se puede manipular el sabor del cacao para crear nuevos productos para los fanáticos del chocolate? La respuesta es sí, según un nuevo estudio.
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Al igual que el de otros productos gourmet, como las cervezas especiales, el mercado del chocolate también se está desarrollando mucho: cada vez hay más fabricantes de chocolate de alta gama que están tratando de diferenciarse ajustando el sabor y elaborando diferentes variedades. Pero, ¿se puede abordar este reto durante el propio procesamiento del cacao noble?

Un equipo de investigadores de Dinamarca, Bélgica y Nicaragua se realizó esta pregunta. Llevaron a cabo un estudio en cacaos nobles (las variedades criollo y trinitario). La gran mayoría de la producción mundial de cacao es de la variedad Forastero, por lo que se ha investigado mucho más sobre esta variedad que sobre las otras dos.

"El cacao criollo es menos amargo que el Forastero, pero es más aromático. Pero el criollo es un cultivo complejo, difícil de cultivar en África, por lo que se produce casi exclusivamente en Centroamérica, Sudamérica y Madagascar ", señala el profesor de la Universidad de Copenhague (Dinamarca) Dennis Sandris Nielsen.

"En este estudio examinamos por primera vez cómo las diferentes condiciones durante la fermentación afectan a la composición y la actividad de los microorganismos naturalmente presentes en los granos criollos y cómo esto afecta el sabor de los granos fermentados finales”.

Desde hace tiempo se sabe que el procesamiento, incluida la fermentación y el secado del cacao, es importante en relación con la calidad final del producto. "Nuestra investigación confirma esto y también hemos aprendido cómo ajustar el cacao modificando el procesamiento, lo que significa que se puede obtener una mayor calidad de las materias primas si se comprenden los procesos", afirma Dennis Sandris Nielsen.

Parte del sabor se conforma en la fermentación

Una vaina de cacao contiene entre 30 y 40 granos, que están rodeados por pulpa. Si se toma un grano de cacao crudo y se intenta hacer chocolate con él, este no sabe bien, ya que necesita la fermentación para liberar el potencial de su sabor. La fermentación se realiza abriendo la vaina, quitando los granos y permitiendo que fermenten, por ejemplo, en una caja.

En el proceso actúan varios microorganismos y existe una selección natural de ellos que afectan positivamente al sabor. El desarrollo del sabor continúa a medida que los granos se secan al sol, donde permanecen hasta que son microbianamente estables. Aquí termina el proceso para los productores de cacao que ahora pueden vender los granos fermentados y secos.

El procesamiento es tan importante como la genética

En el estudio, se analizaron fermentaciones en diferentes partes de Nicaragua (incluidas las tierras altas y bajas), así como fermentaciones con distinta disponibilidad de oxígeno.

“Los resultados muestran que el tratamiento que recibe el cacao después de la cosecha es menos importante para la calidad y el sabor que la genética del cacao. El lugar donde se cultivó el cacao también tiene cierta importancia. Al variar las condiciones durante la fermentación, también podemos predecir razonablemente el sabor final, lo que proporciona buenas oportunidades para los productos de alta gama", concluye Nielsen.
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Referencia | Papalexandratou, Z., Kaasik, K., Kauffmann, L. V., Skorstengaard, A., Bouillon, G., Espensen, J. L., ... & Castro-Mejía, J. L. (2019). Linking cocoa varietals and microbial diversity of Nicaraguan fine cocoa bean fermentations and their impact on final cocoa quality appreciation. International journal of food microbiology, 304, 106-118.
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Una lengua virtual para predecir el sabor de los alimentos


La Universidad de Granada participa en el proyecto VIRTUOUS, con un presupuesto de 1,1 millones de euros, en el que están implicadas instituciones de cuatro países europeos.
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Investigadores de la Universidad de Granada (UGR) participarán en el proyecto europeo VIRTUOUS (Virtual tongue to predIct the oRganoleptic profile of mediterranean IngredienTs and their effect on hUman hOmeostasi by means of an integrated compUtational multiphysic Splatform), financiado con 1,1 millones de euros por las https://eshorizonte2020.es/ciencia-excelente/acciones-marie-sklodowska-curie RISE (Research and Innovation Staff Exchange), del Programa Horizon 2020 de la Comisión Europea.

Este proyecto, que acaba de arrancar y coordina el Politécnico de Turín (Italia), servirá para unir las Ciencias Agroalimentarias y la Inteligencia Artificial. El objetivo es crear una ‘lengua virtual’ a través de un marco computacional integrado, capaz de detectar alimentos para ligandos naturales dirigidos a receptores gustativos.

“La idea es concebir un predictor del sabor que se aplique a los productos alimentarios europeos, algo que sin duda impulsará y ampliará el mercado alimentario europeo a nivel mundial”, explica la investigadora principal del proyecto, Vanessa M. Martos Núñez, del departamento de Fisiología Vegetal de la UGR.

En la iniciativa participan investigadores pertenecientes a 9 instituciones de 4 países europeos: Italia, Grecia, España y Suiza. Por parte de la UGR, colabora profesorado de la Facultad de Ciencias y de la Facultad de Farmacia, ETS de Ingenierías Informática y de Telecomunicación (profesor Jorge Casillas Barranquero) y el Panel de Cata Multidisciplinar del Seminario de Estudios Gastronómicos y Enológicos (SEGE) de la Universidad de Granada (cuya directora es María Luisa Lorenzo Tovar), además de empresas del sector.

El algoritmo inteligente propuesto en VIRTOUS, mediante la integración de técnicas de descubrimiento de medicamentos y algoritmos para grandes datos, predecirá el perfil organoléptico de un alimento específico basado en su composición química.

Un proyecto interdisciplinar

Los resultados de esta investigación arrojarán luz sobre los mecanismos que impulsan la transferencia de información desde el nivel químico, donde los componentes moleculares de los alimentos se a unen los receptores gustativos, hacia una cascada de eventos supramoleculares y celulares, emergiendo como una sensación elaborada que contribuye fuertemente al perfil organoléptico alimentario.

El equilibrio entre la academia y la industria y el carácter interdisciplinar del Consorcio proporcionará un entorno multidisciplinar de colaboración en este proyecto. La relevancia del programa se identifica a nivel europeo y mundial, tanto para el mundo académico como para la industria.

También se puede pensar que VIRTUOUS aporta una “herramienta de diseño asistida por ordenador” para la tecnología alimentaria de la UE. Por ejemplo, basándose en la predicción del sabor, la plataforma VIRTUOUS puede utilizarse en el futuro para predecir los resultados de un injerto de uva específico. VIRTUOUS también puede combinarse con otras tecnologías para mejorar la agricultura de precisión.
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Un estudio internacional confirma los vínculos entre la contaminación urbana y el riesgo de mortalidad


Un análisis en 652 ciudades muestra un mayor riesgo de mortalidad a corto plazo después de la exposición incluso a pequeñas concentraciones de contaminación del aire urbano. Un aumento diario de 10 microgramos por metro cúbico en partículas inhalables (PM10) y finas (PM2.5) se asociacon un aumento en la mortalidad de 0.44% y 0.68%
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Capa de polución sobre la ciudad de Barcelona (Pixabay)
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La exposición a la contaminación del aire urbano puede aumentar el riesgo de mortalidad a corto plazo, incluso a pequeñas concentraciones, tal y como confirma un análisis epidemiológico internacional en 652 ciudades de todo el mundo (incluidas 45 españolas, como Madrid, Barcelona y Sevilla), dirigido por la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, en el Reino Unido, y la Universidad de Fudan, en China, en el que han colaborado investigadores del Instituto de Diagnóstico Ambiental y Estudios del Agua (IDAEA) del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). El estudio se publica en la revista New England Journal of Medicine.

El estudio representa la evaluación epidemiológica más grande hasta la fecha sobre los efectos a corto plazo de la contaminación del aire. Los investigadores han reunido datos de series temporales de 652 ciudades de 24 países en el período 1986-2015, y han aplicado métodos estadísticos avanzados para comparar la mortalidad diaria con las concentraciones de contaminación urbana por partículas en suspensión en el aire (PM), emitidas sobre todo por los tubos de escape de los vehículos.

“Se ha encontrado que, en promedio, un aumento de 10 microgramos/m3 en partículas inhalables (PM10) –capaces de penetrar hasta los pulmones- y finas (PM2.5) -generadas por la combustión y que pueden penetrar hasta el torrente sanguíneo- se asocia con un aumento en la mortalidad de 0.44% y 0.68%”, explica Aurelio Tobías, investigador del CSIC en el IDAEA, que ha participado en el estudio.

El doctor Antonio Gasparrini, coordinador de la Red de Investigación Colaborativa MCC, que ha recopilado la base de datos, y uno de los autores principales del artículo, señala: "Si bien el aumento porcentual de la mortalidad parece pequeño, este riesgo puede conducir a un exceso significativo en el número de muertes, dada la exposición generalizada y las grandes poblaciones que viven en zonas urbanas".

La aplicación de la misma metodología de análisis a este conjunto de datos internacional permite una comparación crítica del riesgo entre poblaciones de distintas regiones. Aunque los investigadores identificaron algunas diferencias, pudieron establecer una asociación positiva en los 24 países, independientemente de los niveles de contaminación y del entorno socioeconómico.

El profesor Haidong Kan de la Universidad de Fudan, el otro autor principal del estudio, señala: "La consistencia del riesgo estimado en múltiples países y poblaciones agrega evidencia sobre el posible vínculo causal entre la exposición a la contaminación del aire y el aumento a corto plazo de la mortalidad".

Cuando los investigadores examinaron la forma de la relación exposición-respuesta, no pudieron identificar un umbral, encontrando aumentos significativos en la mortalidad incluso en exposiciones por debajo niveles umbrales establecidos actualmente en las guías de calidad del aire.

El doctor Gasparrini indica: “La ausencia de un umbral discernible significa que es probable que ocurra un aumento sustancial de la mortalidad incluso con baja exposición a partículas. Estos resultados deben tenerse en cuenta al evaluar los beneficios potenciales de las intervenciones para reducir la contaminación del aire urbano, y al revisar valores umbrales existentes para la salud humana”.
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Referencia | C. Liu, R. Chen, F. Sera, A.M. Vicedo‑Cabrera, Y. Guo, S. Tong, M.S.Z.S. Coelho, P.H.N. Saldiva, E. Lavigne, P. Matus, N. Valdes Ortega, S. Osorio Garcia, M. Pascal, M. Stafoggia, M. Scortichini, M. Hashizume, Y. Honda, M. Hurtado‑Díaz, J. Cruz, B. Nunes, J.P. Teixeira, H. Kim, A. Tobias, C. Íñiguez, B. Forsberg, C. Åström, M.S. Ragettli, Y.-L. Guo, B.-Y. Chen, M.L. Bell, C.Y. Wright, N. Scovronick, R.M. Garland, A. Milojevic, J. Kyselý, A. Urban, H. Orru, E. Indermitte, J.J.K. Jaakkola, N.R.I. Ryti, K. Katsouyanni, A. Analitis, A. Zanobetti, J. Schwartz, J. Chen, T. Wu, A. Cohen, A. Gasparrini, and H. Kan. Ambient Particulate Air Pollution and Daily Mortality in 652 Cities. The New England Journal of Medicine. DOI: 10.1056/NEJMoa1817364
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El número de consultas por alergia a abejas y avispas aumenta cada año


El 3% de la población española sufre reacciones alérgicas generalizadas al veneno de avispas y abejas. Un estudio identifica el tipo de avispa según las costumbres alimentarias de la zona donde se produce la picadura. La alergia al veneno de himenópteros es la enfermedad alérgica en la que se consiguen las mayores tasas de curación.
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Los fallecimientos por picadura de himenópteros (abejas y avispas) registrados en los tres últimos años están elevando el nivel de alerta de la población. La cornisa cantábrica es la zona más afectada. En el caso particular de Galicia, los expertos coinciden en que la situación puede ser más preocupante que en otras regiones, debido a que la población que vive o trabaja en entornos rurales es mayor que en otros territorios pero, sobre todo, porque en la última década ha irrumpido con fuerza una especie invasora, la avispa asiática (Vespa velutina) que se ha adaptado también perfectamente a zonas urbanas donde la avispa autóctona (Vespa crabro) no suele estar. Se calcula que esta especie provoca hasta el 90 por ciento de todas las picaduras en las áreas en las que su presencia es mayor.

La Sociedad Española de Alergología e Inmunología Clínica (SEAIC) recuerda que la mortalidad se mantiene baja, aunque pone de manifiesto que el número de consultas por este tipo de alergia sí que está aumentando cada año. “Aproximadamente el 3% de la población sufre reacciones alérgicas generalizadas por el veneno de avispas y abejas, y la tasa de mortalidad anual se estima en un 0,08 por millón de habitantes, lo que significa que unas tres o cuatro personas podrían fallecer cada año por esta causa”, explica la doctora Berta Ruiz, presidenta del Comité de Alergia a Himenópteros de la SEAIC.

El informe Alergológica muestra que la alergia a himenópteros fue el motivo de consulta del 2,5 por ciento de los pacientes que acudieron al alergólogo en 2015, frente al 1,5 por ciento recogido en informe de 2005 y el 0,7 por ciento en 1992. “El aumento de consultas puede deberse a una combinación de factores: más casos, mayor concienciación de la población, mejores herramientas de diagnóstico, aumento de las derivaciones, etcétera”, comenta la doctora Ruiz. “Aun así, todavía hay muchos pacientes que no llegan a la atención especializada. En la mayoría de los casos los afectados son atendidos por médicos de Urgencias o Atención Primaria que no siempre recomiendan la consulta con el especialista”, se lamenta la experta.

La importancia de la consulta con el especialista

La consulta con el alergólogo después de haber sufrido una reacción alérgica por picadura de himenópteros es fundamental y una tercera parte de los pacientes no acude. “El 60% de los pacientes que han sufrido una reacción alérgica generalizada (anafilaxia) por picadura de avispas o abejas, sufrirán una reacción similar o más grave con la siguiente picadura”, añade la doctora. Por este motivo, la SEAIC aconseja que cuando un sujeto experimenta una reacción local importante, y sobre todo si sufre una reacción generalizada tras la picadura de uno de estos insectos, solicite a su médico de cabecera que le remita a un servicio de alergia hospitalario para su evaluación, donde se le someterá a pruebas diagnósticas, y se le pautará tratamiento con inmunoterapia en caso de estar indicado.

Las picaduras de avispas y abejas se disparan durante los meses cálidos, cuando estos insectos están activos y se hace más vida al aire libre. Las reacciones suelen ser locales, con picor, enrojecimiento e inflamación circunscrita a la zona donde pica el insecto, pero cuando el área de inflamación es mayor de 10 cm. de diámetro nos encontramos ante una reacción alérgica que se considera patológica. En algunos casos se producen lesiones en la piel a distancia del lugar de la picadura, dificultad para respirar, mareo o síntomas digestivos, lo que constituye una reacción alérgica generalizada grave o anafilaxia que debe ser atendida de forma urgente.

El menú favorito de las avispas

El Comité de Alergia a Himenópteros ha presentado recientemente un estudio que identifica véspidos (avispas) en entornos de alimentos de consumo humano. “Los diferentes hábitos de alimentación de las avispas pueden ayudar a identificar mejor la especie de insecto que ha picado a la persona. Saberlo es un apoyo importante al diagnóstico que puede llegar a evitar pruebas complejas y costosas”, explica la alergóloga.

Después de analizar más de 100 imágenes correspondientes a 50 insectos enviadas por alergólogos de todo el país e identificadas por el entomólogo experto Leopoldo Castro, se encontró que la avispa del género véspula (avispa común) fue el himenóptero relacionado en el 74% de los casos con ambientes en los que había carne, pescado y marisco. La siguiente especie más presente fue la vespa (avispµón) de la que se encontraron 4 casos de Vespa velutina y 1 de Vespa crabro, todos ellos en el noroeste del país. También se identificaron avispas del género polistes (avispa papelera). Todas estas aparecieron en ambientes relacionados con alimentos ricos en carbohidratos como bebidas alcohólicas, bebidas azucaradas, frutas y dulces.

Tratamiento urgente y tratamiento curativo

La vacunación con veneno de himenópteros es probablemente la forma de inmunoterapia más eficaz. “El tratamiento para los pacientes que ya han sido diagnosticados de alergia al veneno de avispas o de abejas es muy efectivo. Se realiza con el veneno del insecto responsable de la reacción alérgica y consigue que el paciente tratado deje de ser alérgico y no presente ninguna reacción en caso de una nueva picadura”, subraya la doctora Ruiz. “Su efectividad, superior al 90%, está probada mediante la repicadura con el insecto, que puede ser espontánea (accidental) o bien de forma controlada en el hospital. Esta eficacia se alcanza rápidamente tras llegar a una dosis de mantenimiento mínima de 100 µg, aunque para consolidar esta respuesta de tolerancia hay que administrar el tratamiento en dosis mensuales o cada dos meses durante aproximadamente 5 años”.

Los pacientes con antecedentes de reacción alérgica generalizada grave (anafilaxia) por veneno de himenópteros o por otras causas deben ser instruidos en la autoadministración de adrenalina, el tratamiento de emergencia de las reacciones anafilácticas.
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8 de cada 10 enfermedades del futuro estarán relacionadas con el estilo de vida


Las aplicaciones móviles tendrán un papel destacado en las estrategias terapéuticas. “Se cree que el 80 % de las enfermedades del futuro estarán relacionadas con el cáncer y las enfermedades cardiovasculares y degenerativas”, augura Ramón Gomis, director de los Estudios de Ciencias de la Salud de la UOC.
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Los expertos prevén un aumento de las enfermedades cardiovasculares, que hoy en día suponen una de las principales causas de muerte. La diabetes, la ateroesclerosis, la hipertensión o la obesidad, todas ellas relacionadas de alguna u otra forma con aspectos nutricionales y de hábitos de sueño, pueden provocar problemas con el corazón y los vasos sanguíneos. Además, las enfermedades degenerativas como el Parkinson o el Alzheimer, las patologías relacionadas con la inmunidad o con problemas respiratorios o algún tipo de alergias, también pueden verse aceleradas por factores medioambientales, como un exceso de contaminación, por ejemplo.

En cuanto al cáncer, en su incidencia influyen factores ambientales, no solo genéticos. Eliminar el tabaco o reducir la contaminación ambiental y el uso de gasóleo u otros contaminantes reduce ampliamente el riesgo de padecer distintos tipos de cáncer.

Riesgos de abandonar la dieta mediterránea

Aunque se dice por activa y por pasiva, no deja de ser cierto: una buena alimentación y una vida activa no solo alargan la vida, sino que también la mejoran. Así, en España "tenemos la suerte" de contar con una de las dietas más saludables del mundo, tal y como revelan numerosos estudios científicos. "La dieta mediterránea reduce las tasas de cáncer, diabetes y enfermedades coronarias", explica Anna Bach Faig, profesora del máster universitario de Nutrición y Salud e investigadora del grupo FoodLab de la Universitat Oberta de Catalunya (UOC).

Sin embargo, esta experta en actividad física y salud advierte del creciente abandono de la dieta mediterránea, "por la influencia de hábitos y costumbres alimentarias foráneas poco saludables". "La obesidad se considera la epidemia del siglo xxi, especialmente entre los niños. Las enfermedades cardiovasculares siguen siendo la primera causa de mortalidad, y el síndrome metabólico y la diabetes mellitus son un problema de envergadura global entre los países desarrollados. Estos hechos parecen correr en paralelo al abandono de los hábitos que situaron la dieta mediterránea en el eje de la longevidad entre los países de la cuenca mediterránea", insiste.

El otro eje fundamental para vivir más y mejor es el ejercicio. Según la OMS, el sedentarismo es uno de los principales factores de muerte prematura en todo el mundo. "El deporte es salud", corrobora Anna Bach Faig. La actividad física moderada durante al menos media hora cinco días a la semana o el ejercicio intenso durante al menos veinte minutos realizado tres veces por semana reducen un 31% el riesgo de muerte. Sin embargo, una cuarta parte de la población realiza una actividad física insuficiente que amenaza su salud, según datos de la OMS. España es el cuarto país más sedentario de Europa, según reveló el proyecto EuroHeart II, Dieta, actividad física y prevención de la enfermedad cardiovascular en Europa. El estudio mostró que el 42% de los mayores de 18 años españoles no desarrollaba ningún tipo de actividad física durante la semana, frente al 6% de Suecia o al 7% de Finlandia.

Una ayuda para mantener una vida sana: las aplicaciones

Las aplicaciones cada vez desempeñarán un papel más importante en la prevención y el tratamiento de las enfermedades. De hecho, los profesionales de la salud las prescribirán (algunos lo hacen ya) como si de un fármaco se tratara. "Las aplicaciones pueden ser útiles para los pacientes y para los profesionales. Normalmente, los pacientes no comentan con los médicos las aplicaciones que usan, porque consideran que no forman parte de la estrategia terapéutica, pero sí que están relacionadas. Y al revés: hay profesionales que recomiendan aplicaciones que no han sido validadas y cuyo impacto potencial se desconoce. Así pues, hay bastante indefinición sobre qué puede ir bien y qué no, y queda mucho trabajo por hacer", explica Carme Carrion, profesora de los Estudios de Ciencias de la Salud e investigadora principal del eHealthLab de la UOC.

Para Carrion, el futuro de las aplicaciones de salud pasará por una personalización de sus servicios. Nos dirigimos hacia una medicina individualizada, y las aplicaciones deben ofrecer a su vez servicios personalizados para mejorar su eficacia: "Hoy en día muy pocas personas siguen usando las aplicaciones tres meses después de haberlas descargado», dice. «Hace poco tiempo que se están desarrollando aplicaciones diseñadas por equipos multidisciplinares y no solo por desarrolladores tecnológicos", cuenta Carrion, y aún queda mucho por hacer para aumentar su eficacia, como incluir gamificación, crear redes sociales asociadas, añadir notificaciones personalizadas…

Otro aspecto importante es la validación de las aplicaciones de la salud, añade Carrion. Así como el protocolo para validar un fármaco está consolidado y garantiza su eficacia, la investigadora considera que en el ámbito de las aplicaciones que se utilizan para la prevención o el tratamiento de enfermedades debería haber una mayor regulación. En este sentido, el eHealth Center de la UOC trabaja en el desarrollo de EVALAPPS, una aplicación que permitirá a profesionales y a pacientes evaluar la calidad de las aplicaciones para el control del sobrepeso y la obesidad.
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Halladas rocas que permiten reconstruir el primer día de la extinción de los Dinosaurios


Un equipo científico internacional liderado por la Universidad de Texas en Austin (EEUU) y con la participación del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) ha analizado rocas procedentes de la zona central del cráter de Chicxulub en el Golfo de Mexico. Los resultados de los análisis han permitido reconstruir las primeras 24 horas transcurridas tras el primer impacto del asteroide que dio fin a la Era de los Dinosaurios.
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Hoy en día hay alrededor de 200 cráteres de impacto conocidos en la superficie de la Tierra. El más importante de todos ellos es el cráter Chicxulub, situado en la península de Yucatán (México). Sin embargo, a pesar de su enorme tamaño (200 km) no ofrece vistas espectaculares para un visitante. El cráter está enterrado bajo cientos de metros de sedimentos que se han acumulado a través de los millones de años que han pasado desde que se formó, hace unos 65 millones de años. Chicxulub es el único evento de impacto conocido por haber causado una de las cinco grandes extinciones masivas de la vida en el planeta. Cuando el asteroide chocó contra la Tierra, el impacto provocó incendios forestales, desencadenó un tsunami y expulsó tanto azufre a la atmósfera que bloqueó la luz del Sol, lo que causó un enfriamiento global que condujo finalmente a la extinción de los dinosaurios.

Un nuevo estudio, liderado por el Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas (UTIG) y con la participación del entro de Astrobiología, confirma este hipotético escenario planteado por los científicos. Se han analizado muestras de rocas extraídas de la zona central del cráter y se han hallado sólidas evidencias en las decenas de metro de rocas que rellenaron el cráter en las primeras 24 horas después del impacto.

El estudio ha sido publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) y se basa en trabajos anteriores que permitieron escribir cómo se formó el cráter y cómo la vida se recuperó relativamente rápido en el lugar del impacto.

Los análisis indican que la mayor parte del material que rellenó el cráter en las horas posteriores al impacto se originó en el mismo lugar del impacto o fue arrastrado por el agua del océano que fluyó de nuevo hacia el cráter desde el Golfo de México circundante. En solo un día se depositaron alrededor de 130 metros de material, una tasa que ha permitido reconstruir los sucesos acaecidos en el medioambiente dentro y fuera del cráter en los minutos y horas después del impacto y hacerse una idea sobre los efectos a largo plazo del impacto, que, según los datos, acabó con el 75% de la vida presente entonces en el planeta.

Como experto en sedimentación relacionada con el impacto en cráteres formados en ambientes marinos, Jens Ormö, investigador del Centro de Astrobiología y coautor del estudio, analizó las muestras en busca de variaciones relativas en factores como el tipo de roca y el tamaño o redondez del fragmento, con el objetivo de conocer la forma en la que el material había sido transportado y depositado.

Para Ormö, “todo lo que se puede deducir de los sedimentos depositados en esos primeros instantes nos permite saber cómo fue el primer día del Cenozoico, el primer día de una nueva era dominada por los mamíferos y eventualmente por nuestra propia especia. Una especia e que ahora, por otras causas como la contaminación masiva de los océanos y de la atmósfera, ha iniciado la sexta y última de las extinciones masivas. Tal vez todavía estamos a tiempo de aprender algo del pasado”.
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Referencia | S.P.S. Gulick, T. Bralower, J. Ormö et al. The First Day of the Cenozoic. Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). 10.1073/pnas.1909479116
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Un mayor consumo de refrescos azucarados se asocia a un aumento de la mortalidad


Así lo destaca un estudio publicado en la revista científica JAMA Internal Medicine que se basa en la población de cerca de 452.000 personas de ambos sexos de 10 países europeos seguidos durante un período de 16 años.
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Un mayor consumo de bebidas tipo refresco, tanto las que tienen azúcar como las endulzadas artificialmente, se asocia con un aumento del riesgo de muerte. Esta es la conclusión que destaca un estudio basado en la población de cerca de 452.000 personas de ambos sexos y repartidos en 10 países europeos y en el que han participado investigadores del equipo de Nutrición y Cáncer del Instituto Catalán de Oncología (ICO) y del Instituto de Investigación Biomédica de Bellvitge (IDIBELL).

Beber dos o más vasos al día (en comparación con menos de un vaso al mes) de refrescos endulzados con azúcar o endulzados artificialmente se ha asociado con un mayor riesgo de muerte por todas las causas. Adicionalmente se encontró un mayor riesgo de muerte por enfermedades circulatorias asociadas a consumir dos o más vasos al día de bebidas refrescantes y un mayor riesgo de muerte por enfermedades digestivas asociadas a beber uno o más de un vaso al día. Por otra parte, no se observó ninguna asociación entre el consumo de bebidas refrescantes y la mortalidad por cáncer.

Estos son los principales resultados del análisis de datos del estudio EPIC (European Propective Investigation into Cancer and Nutrition) correspondientes a un seguimiento de 16 años, período en el que se produjeron 41.693 muertes. El consumo de bebidas refrescantes se recogió en cuestionarios de dieta durante el período 1992-2000. El estudio incluye participantes de Dinamarca, Francia, Alemania, Grecia, Italia, Países Bajos, Noruega, Suecia, el Reino Unido y el Estado español. En España el estudio EPIC incluye participantes de Asturias, Guipúzcoa, Navarra, Murcia, Granada bajo la coordinación del Instituto Catalán de Oncología.

Los autores del estudio sugieren que los hallazgos apoyan iniciativas de salud pública para limitar el consumo de refrescos.
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Así han transformado los humanos la Tierra en los últimos 10.000 años


El proyecto internacional ArchaeoGLOBE reconstruye cómo se han usado los suelos en todo el mundo desde la revolución neolítica y su impacto en los ecosistemas. Los datos revelan un planeta intensamente transformado por cazadores-recolectores, agricultores y pastores hace ya 3.000 años, mucho antes de lo propuesto tradicionalmente.
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Un mapa que reconstruye la historia del uso del suelo en la Tierra a lo largo de los últimos 10.000 años y que permite observar en una imagen el nacimiento y expansión de la agricultura extensiva e intensiva, la aparición del pastoreo, el largo declive de la caza y recolección y, finalmente, la aparición y auge de las sociedades urbanas.

Es el resultado de un trabajo realizado con la contribución de 255 arqueólogos de todo el mundo, que han participado en la creación de la mayor base de datos arqueológica sobre el uso del suelo de la Tierra en el marco del proyecto ArchaeoGLOBE. En este proyecto, liderado por Lucas Stephens y Erle Ellis, de la Universidad de Maryland (EEUU), han participado los investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) Ferran Borrell y José Antonio López-Sáez, de la Institución Milá y Fontanals (IMF-CSIC) en Barcelona, y del Instituto de Historia del CSIC, en Madrid, respectivamente. Los resultados, que se publican hoy en la revista Science, revelan que el ser humano empezó a tener un impacto global significativo en el clima y los ecosistemas de la Tierra hace ya 3.000 años, mucho antes de lo que se proponía hasta ahora.

El proyecto ArchaeoGLOBE supone un gran esfuerzo colaborativo para poner en común y sintetizar el conocimiento arqueológico sobre el uso humano del suelo a lo largo de la historia en todo el planeta y establecer así el impacto global que las actividades humanas han tenido sobre los ecosistemas terrestres.

Una profunda transformación hace 3.000 años

“Las sociedades humanas han transformado y manejado el paisaje a lo largo de miles de años, alterando los patrones de biodiversidad, el funcionamiento de los ecosistemas y el clima”, dicen los autores. Esa transformación empezó con las sociedades cazadoras y recolectoras y se intensificó con la aparición de la agricultura intensiva y las ciudades.

Los resultados obtenidos indican, dice Ferran Borrell, científico del CSIC, “que el ser humano empezó a tener un impacto global significativo en el clima y los ecosistemas de la Tierra antes de lo que se proponía anteriormente. Los datos revelan un planeta intensamente transformado por cazadores-recolectores, agricultores y pastores hace ya 3.000 años, mucho antes de lo que propone el paradigma tradicionalmente planteado de que los cambios medioambientales globales de origen antrópico son esencialmente un fenómeno reciente”.

Borrell también indica que “los resultados de este proyecto masivo de colaboración abren las puertas a una mejor comprensión de la transformación de la Tierra por parte de las sociedades humanas, siendo éste un aspecto esencial para interpretar el origen del Antropoceno”.

Finalmente aclara que “aunque se han observado divergencias entre los resultados de ArchaeoGLOBE y otros obtenidos en otros modelos de reconstrucción del clima y vegetación del planeta, no los invalida, sino que los complementa. Son modelos generados a partir de distintas disciplinas y datos, que han de permitirnos comprender la relación entre la evolución del uso del suelo en los últimos 10.000 y los cambios globales pasados del sistema Tierra, lo cual es clave para mejorar las proyecciones del clima y medio ambiente en el futuro”.

En el trabajo de ArchaeoGLOBE han participado 255 arqueólogos de todo el mundo aportando datos. De ellos, 120 son autores del artículo. Para la realización del mapa, se ha dividido el planeta en 146 regiones. Los científicos han aportado datos de las regiones de las que son expertos, a partir de evidencias arqueológicas como restos de polen y carbón, huesos y otros hallazgos en excavaciones.

“A pesar del gran esfuerzo hecho para recoger la información existente de todo el planeta”, apunta Borrell, “sigue habiendo zonas de las que tenemos escasos conocimientos arqueológicos, ya sea por falta de investigación en dicha región o porque ni con este formato de trabajo tan abierto e inclusivo se ha podido llegar a toda la comunidad científica. No olvidemos que este es un proyecto ideado y liderado desde universidades de EEUU y Reino Unido y por tanto muy vinculado a la comunidad científica angloparlante”.
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Referencia | Lucas Stephens et al. Archaeological assessment reveals Earth’s early transformation through land use. Science. DOI: 10.1126/science.aax119z
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Un estudio analiza la movilidad en las ciudades como si fueran un campo gravitatorio


Un trabajo con investigadores del CSIC emplea datosde tecnologías móviles para analizar los movimientos urbanos en torno a polos de atracción. Este modelo contribuye a ampliar la comprensión de la movilidad humana, que es clave para la planificación urbana y del transporte, y para conocer la difusión de epidemias.
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Un estudio liderado por investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) analiza la movilidad en las ciudades como si fuera un campo gravitatorio en el que los flujos diarios de los trabajadores desde casa a su lugar de trabajo (commuters, en inglés) se mueven en torno a polos de atracción. Hasta ahora para realizar estos estudios de movilidad se empleaban encuestas, pero este nuevo modelo teórico propone emplear las tecnologías de comunicación móviles (teléfonos móviles y otros dispositivos), que proporcionan una gran riqueza de datos en tiempo real. Este modelo, cuyos resultados se publican en la revista Nature Communications, contribuye a mejorar el conocimiento de la movilidad urbana, que es clave para la planificación urbana y de las infraestructuras de transporte, para el análisis de la contaminación urbana y de las condiciones económicas del territorio, y para prevenir la difusión de epidemias, entre otros.

“Desde un punto de vista teórico, hay dos enfoques que se vienen utilizando de forma mayoritaria para el análisis de la movilidad: los modelos de “oportunidad”, en los que ciertas áreas cerradas suponen un atractivo para los agentes, o los gravitatorios, en los cuales se establecen los puntos más atractivos cuyo interés decae con la distancia a medida que nos alejamos de ellos”, explica José Javier Ramasco, investigador del CSIC en el Instituto de Física Interdisciplinar y Sistemas Complejos (IFISC). “El modelo gravitatorio se inspira en las clásicas leyes de Newton, actuando la población trabajadora como masa de forma que la movilidad se ve atraída hacia núcleos urbanos”, añade.

“El estudio plantea estudiar la movilidad diaria casa-trabajo con un campo vectorial. La existencia del campo y sus características se ha corroborado en grandes ciudades de todo el mundo con datos tanto del censo como de Twitter. De hecho, emerge un patrón muy definido orientado hacia el núcleo central de las ciudades”, señala Ramasco.

“Dicho campo, gracias a las propiedades matemáticas observadas empíricamente (irrotacionalidad) deriva de un potencial escalar que caracteriza la movilidad pendular en las ciudades, que como los potenciales gravitatorios puede tener uno o más centros dependiendo de cómo se organicen los flujos. Entre sus ventajas, está el hecho de que admite un tratamiento analítico bajo ligeras simplificaciones”, añade el investigador.

“La forma de los campos que se definen permite obtener una representación fiel de cómo se organiza la movilidad de la masa laboral en las ciudades, hallando los puntos con mayor atracción y redefiniendo los límites del área metropolitana”, detalla Ramasco. Incluso se observa como grupos de “pequeñas ciudades” forman sistemas gravitatorios análogos a los sistemas binarios o ternarios que se pueden observar en astrofísica.

De igual manera, aparecen puntos de equilibrio (llamados puntos de Lagrange) en los cuales la suma de los vectores de atracción resulta cero. Estos puntos juegan un papel importante en el análisis teórico de la propuesta.

“Este estudio abre las puertas al desarrollo de técnicas más profundas que permitan un entendimiento más analítico de la movilidad humana recurrente”, concluye Ramasco.
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Referencia | Mattia Mazzoli, Alex Molas, Aleix Bassolas, Maxime Lenormand, Pere Colet, and José J. Ramasco. Field theory for recurrent mobility. Nature Communications. DOI: 10.1038/s41467-019-11841-2
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Madera plástica fabricada con desechos naturales


El polvo que se obtiene de las botellas plásticas molidas, mezclado con fibras naturales de residuos orgánicos de café, plátano o coco, sería la materia prima para fabricar moldes de madera plástica.
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Juan Camilo Solarte Torres, estudiante de Ingeniería Química de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL) Sede Manizales, trabaja en un proyecto que busca reutilizar los desechos plásticos como el polietileno tereftalato (PET) –con el que se fabrica la mayoría de las botellas convencionales de agua– y los residuos orgánicos como la zoca del café, el raquis del plátano y la cáscara de coco, para obtener una madera más resistente y que tenga menor impacto ambiental.

El estudiante propone mejorar la manufactura de madera plástica que se encuentra actualmente en el mercado, mezclando el plástico con la biomasa recuperada de desechos orgánicos de los productos autóctonos de la Región Cafetera.

Según un estudio del Ministerio de Vivienda, de las 30.000 toneladas de basura que produce Colombia al día solo se recicla alrededor del 13 %. Por eso el material propuesto ayudaría a aumentar los niveles de reciclaje, no genera ningún tipo de contaminación del agua, evita la tala de árboles y la madera plástica resultante no se descompone y es fácil de instalar.

Proceso de producción

Para fabricar los moldes de madera plástica se mezcla el 85 % de PET con el 15 % de biomasa orgánica de cualquiera de los productos naturales seleccionados. Para obtener la biomasa, el estudiante se basó en productos de la Región como el café y el plátano, y también hizo pruebas con cáscara de coco, ya que este se usa en grandes cantidades como materia prima de una industria de dulces de Manizales.

Después de varias pruebas de ruptura y absorción de agua, el estudiante Solarte determinó que la cáscara de coco es el producto ideal para combinar con el PET, ya que presenta mayor permeabilidad.

Para fabricar la madera plástica, todos los materiales pasan por un proceso de selección, almacenamiento, aglutinado, demolición, secado, mezcla de plástico, extrusión de perfiles, enfriamiento y corte.

El proceso se realiza en tres pasos: “se muelen el PET y la materia orgánica seleccionada; se realiza el secado, después de lo cual los materiales pasan por el método de extrusión, a través de un tornillo sin fin, y se pasa por un molde encargado de darle la forma deseada al plástico”, describe el estudiante.

Gracias a su resistencia, el material se puede usar en el área agropecuaria para fabricar comederos, corrales, estantillos (postes utilizados para cercar las fincas), postes y pisos. Así mismo en la construcción se pueden hacer escaleras, fachadas, garitas, muelles, puentes, puertas, portones y rejillas, entre otros; y en el círculo mobiliario urbano se puede trabajar en señalizaciones, canecas, cercas, graderías, parques infantiles y casas para mascotas, entre otros productos.

Calidad y resistencia

Los artículos fabricados con madera plástica cumplen con las propiedades de resistencia que garantizan calidad y sostenibilidad. “Los polímeros se pueden demorar más de 150 años en degradarse; los puede atacar el agua, el viento y la temperatura, y tienen mucha capacidad de aguante; además, tienen muy alta resistencia al impacto”, explica el estudiante.

Además de su carácter ecológico, el material tiene mayor vida útil, es inmune a los insectos y roedores; resistente al impacto, la humedad, la corrosión, los ácidos y los detergentes, entre otros beneficios frente al producto tradicional hecho con madera.
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